¿Es posible devolver la sensibilidad a una extremidad perdida?

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Un nuevo estudio de los laboratorios de ingeniería Neural de Rehabilitación de la Universidad de Pittsburgh, señala que los estimuladores de la médula espinal podrían proporcionar un método directo y universal para agregar retroalimentación sensorial a un brazo protésico.

Para este estudio —que ha sido publicado en eLife—, se ofrecieron cuatro amputados que recibieron estimuladores espinales que, cuando se activan, crean la ilusión de sensaciones en el brazo perdido.

“Lo único de este trabajo es que estamos usando dispositivos que ya están implantados en 50,000 personas por año para el dolor; los médicos en todos los centros médicos más importantes del país saben cómo realizar estos procedimientos quirúrgicos, y obtenemos resultados similares a dispositivos y procedimientos altamente especializados “, dijo el autor principal del estudio, Lee Fisher, Ph.D., profesor asistente de medicina física y rehabilitación, Facultad de Medicina de la Universidad de Pittsburgh.

Lee Fisher, autor principal del estudio
Lee Fisher, autor principal del estudio

 

Las cuerdas de los electrodos espinales implantados, que Fisher describe como del tamaño y la forma de los “fideos gordos”, corren a lo largo de la médula espinal, donde se acoplan ligeramente a un lado, sobre las mismas raíces nerviosas que normalmente transmiten sensaciones desde el brazo. Dado que es un implante de médula espinal, incluso una persona que tenga una amputación a nivel del hombro podría usar este dispositivo.

Lo que hizo el equipo de Fisher fue enviar pulsos eléctricos a través de diferentes puntos en los electrodos implantados, uno a la vez, mientras que los participantes usaron una tableta para informar lo que estaban sintiendo y donde.

Todos los participantes del estudio experimentaron sensaciones en algún lugar de su brazo o mano faltantes, e indicaron la extensión del área afectada al dibujar en una imagen en blanco de un cuerpo humano. Tres participantes informaron sentimientos localizados en un solo dedo o parte de la palma.

“Me sorprendió lo pequeño que era el área de estas sensaciones que la gente informaba”, dijo Fisher. “Eso es importante porque queremos generar sensaciones solo cuando la prótesis está haciendo contacto con objetos”.

Cuando se les pidió que describieran no solo dónde, sino también como se sintió la estimulación, los cuatro participantes informaron que sintieron sensaciones naturales, como el tacto y la presión, aunque estos sentimientos a menudo se mezclaron con sensaciones decididamente artificiales, como hormigueo, zumbidos o pinchazos.

El equipo de Fisher descubrió que los electrodos y las sensaciones que generaron permanecieron en su lugar durante todo el mes de duración del experimento. Eso es muy importante para el objetivo final de crear un brazo protésico que proporcione retroalimentación sensorial al usuario.

La estabilidad de estos dispositivos es realmente crítica“, dijo Fisher. “Si los electrodos se mueven, eso va a cambiar lo que siente una persona cuando lo estimulamos“.

Los próximos grandes desafíos para el equipo de Fisher son diseñar estimuladores espinales que puedan implantarse completamente, en lugar de conectarse a un estimulador fuera del cuerpo, y demostrar así que la retroalimentación sensorial puede ayudar a mejorar el control de una mano protésica durante tareas como atar los cordones de los zapatos o sostener un huevo sin romperlo.

“Nuestro objetivo aquí no era desarrollar el dispositivo final que alguien usaría permanentemente”, dijo Fisher. “Principalmente queríamos demostrar la posibilidad de que algo como esto pudiera funcionar”.

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